二宮清純コラム プロ野球ガゼット

2020年2月28日(金)更新

15:00

43年ぶり、ホークスに背番号19の捕手
甲斐拓也が背中に感じる「野村の重圧」

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 4年連続日本一を目指す福岡ソフトバンクの正捕手・甲斐拓也選手が好調です。13日の紅白戦では左中間へ、26日の千葉ロッテとの練習試合では右中間へアーチを架けました。今年は自慢の守備だけでなく、打撃でもチームを引っ張る意気込みです。

「22年間の愛着」

 今季から甲斐選手の背中は随分、軽くなりました。背番号が「62」から「19」に変更になったのです。

 背番号19----。言うまでもありません。さる2月11日、虚血性心不全のため84歳で死去した野村克也さんが南海ホークス時代に背負っていた番号です。

 ちなみにホークスの捕手が「19」を背負うのは、野村さん以来、43年ぶりです。

 昨年11月、背番号変更にあたり、甲斐選手はこう抱負を口にしました。

「(背番号19を自分が付けて)本当にいいのかなと思います。今のままではダメだし、もっともっと結果を残していかないと、そう思っています」

 野村さんの偉大さは、3017試合出場(歴代2位)、通算2901安打(歴代2位)、通算657本塁打(歴代2位)、通算1988打点(歴代2位)、通算113犠飛(歴代1位)と数字を並べるだけでは足りません。戦後初の三冠王に輝いたのも野村さんです。南海時代の73年にはプレーイングマネジャーとしてチームをリーグ優勝に導いています。

 これだけの選手が付けていた背番号なら永久欠番になるのが当たり前です。ところが、77年に「公私混同」を理由にチームを追われたため、永久欠番どころか本拠地である大阪球場跡地に開設された「南海ホークスメモリアルギャラリー」にも野村さんに関する記録は一切、残されていないのです。

 それはともかく、野村さんの「19番」に対する思い入れは尋常ならざるものがありました。以下は生前、本人から聞いた話です。

「テスト生として南海に入って最初にもらったのが60番。それで3年目になって、筒井敬三さんの移籍で空いた19番をもらった。それから77年まで22年間つけていたから愛着もあるし、“ホークスの19番といえば野村だ”という自負もありました」

 野村さんがチームを去って4年後、ルーキーの山内孝徳さんが「19」を受け継ぎました。

「後継者はキミだ」

 再び野村さんです。

「私は南海を辞めるときにもめた人間ですから、永久欠番なんて図々しいことは思っていません。でも、背番号を付けるのにも格というものがあるでしょう。野村が出ていって空いているから新人ピッチャーに、という球団の姿勢がね……。まあ、付ける方も付ける方ですよ。“まだまだ至りませんので”と遠慮するのが普通でしょう(笑)。“お前、よく付けられたな”と本人に聞いてみたいとずっと思っているんです」

 ルーキーが「19」を付けたのには理由がありました。当時のホークスは山内和宏さん、山内新一さんと2人の山内投手がいました。背番号は18と20。ルーキーの山内投手が19を付ければ“連番”となり、これで売り出そうと球団は考えたのです。

 89年にはダイエー、05年にはソフトバンクが親会社になって以降も、ホークスの19はピッチャーが背負い続けました。大越基さん(93年ドラフト1位)、永井智浩さん(98年ドラフト1位)、森福允彦さん(07年大社ドラフト4位)、そして昨季まではアリエル・ミランダ投手(現CPBL中信)など……。その間、野村さんゆかりの番号をキャッチャーが付けることは一度もありませんでした。

 そんな経緯もあり、18年2月に甲斐選手と対談した際、野村さんは「次はキミに19を付けてもらいたい」と語りかけました。これが背番号変更の伏線になったのです。

 甲斐選手も野村さんと同じく母子家庭で育ち、プロ入りはテスト生同然の育成ドラフトでした。野村さんが自らの生い立ちに甲斐選手を重ね合わせていたのは想像に難くありません。その甲斐選手、今では侍ジャパンのメンバーにも選ばれるなど、押しも押されもしない日本を代表する捕手です。

「19番をつけたユニホーム姿を野村さんに直接見てもらいたかった。もう見せられないと思うと寂しいです。活躍している姿をどこかで見てもらえるように、しっかりと頑張っていきたい」

 苦労人の野村さんがこの言葉を聞いたら、ホロリとなっていたかもしれません。

K.Ninomiya二宮清純

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二宮清純

国内外で幅広い取材活動を展開し、独自の視点からスポーツジャーナリストとして切れ味のよいコメントを繰り出す。毎週火・金更新。

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